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¿Cómo se coordinó la Armada Española?

Sabemos que la Armada Española estaba compuesta por más de 200 barcos. ¿Cómo pudo el duque de Medina ejercer algún tipo de control sobre una flota tan grande con solo tecnología del siglo XVI? ¿Sabemos cómo los barcos se transmitían los comandos entre sí y algo sobre cómo estaba organizado? ¿Contribuyó esta estructura de mando al eventual naufragio de la mayoría de la flota?

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Hay muy poca evidencia concreta sobre cómo funcionó el mando y control de la Armada española, o de hecho, cómo se ejerció el control táctico naval durante ese período, que es anterior a lo que ahora llamamos la Era de la Vela.

La mayor parte de la documentación que ha sobrevivido de la Armada es correspondencia esencialmente a nivel político, es decir, entre el Rey y sus comandantes. Así que sabemos a nivel estratégico quién dijo qué y cuándo, pero no sabemos en detalle cómo y si estas órdenes se transmitieron a lo largo de la cadena de mando.

Sabemos que el duque de Medina Sidonia no era un hombre de la marina, mientras que su segundo al mando, Juan Martínez de Recalde, era un experimentado almirante de la Armada española. Esto provocó cierta fricción entre los dos porque el duque insistió en ceñirse al plan de ataque del rey Felipe, mientras que De Recalde habría preferido haberse ocupado de la flota inglesa (especialmente cuando surgió la oportunidad de atacarlos en el Solent).

En el momento de la Armada, las armadas nacionales permanentes de los estados europeos eran bastante pequeñas y había pocos oficiales navales profesionales. Como puede verse en la composición de las flotas española e inglesa, el número real de buques de guerra en ambos lados se ve eclipsado por el número de mercantes armados y barcos de transporte.

Esto limitó en gran medida las opciones tácticas disponibles para ambos lados. Incluso las maniobras de flota relativamente simples requieren coordinación y práctica para pasar sin incidentes. Intentar algo demasiado complicado cuando la mayoría de sus barcos tienen poca o ninguna experiencia en flotas es arriesgarse a sufrir colisiones o algo peor.

Entonces, ¿qué métodos estaban disponibles para pasar pedidos?

  1. En persona: los oficiales subordinados podrían reunirse con el comandante en su barco para recibir órdenes. Esto permitió a los comandantes discutir estrategias y tácticas a un nivel detallado más rápidamente de lo que hubiera sido posible con cualquier otro método.

  2. Instrucciones escritas: pueden ser comunicaciones estratégicas, pasadas por barcos de envío de regreso a España y por delante al duque de Palma, o comunicaciones tácticas dentro de la flota que pasan por barco. Estos eran más útiles para pasar órdenes más complicadas que las que podían transmitir las banderas, las armas o las luces.

  3. Banderas: si bien esto parece un método obvio, debe recordarse que no había nada como los códigos de señales y las instrucciones de combate que eran comunes a las armadas profesionales de finales de los siglos XVII y XVIII. Las señales de bandera se habrían limitado a órdenes preestablecidas como «atacar», «retirar», «seguirme», «anclar aquí», etc.

  4. Armas: pistolas de señales que se utilizan de la misma manera que las banderas para pasar órdenes preestablecidas. Tenían la ventaja de ser útiles de noche o con poca visibilidad pero, obviamente, eran de poca utilidad durante una batalla.

  5. Gritos: las órdenes podían pasar de un barco a otro por voz cuando estaban lo suficientemente cerca. Esto también podría usarse al enviar un barco entre barcos para evitar cualquier transferencia complicada entre barco y barco. Si bien este método tenía un alcance limitado, permitía aprobar órdenes más complejas.

  6. Luces: útiles por la noche, pero aún más limitadas que las banderas y las armas en las órdenes de paso.

¿Contribuyeron los problemas de control táctico al fracaso de la operación y la pérdida de barcos en el regreso? Ciertamente, el control sobre la flota nunca se restableció por completo después del vuelo desde Calais, pero la mala suerte y la mala navegación jugaron un papel más importante en sus pérdidas.

Nunca formó parte del plan que la flota navegara alrededor de las Islas Británicas para regresar, así que imagino que los mapas disponibles para esa parte eran más rudimentarios. Cuando llegaron a las aguas abiertas del Atlántico, muchos de los barcos estaban en malas condiciones y apenas eran dignos de navegar. Las ayudas a la navegación relativamente primitivas de la época significaron que no pudieron establecer su posición con precisión. Como resultado, terminaron girando hacia el sur demasiado cerca de las islas británicas. Esto, combinado con un clima inusualmente malo, provocó una gran cantidad de pérdidas en las costas escocesas e irlandesas.

ref: Naval Warfare in the Age of Sail, Brian Tunstall (Conway, 1990)
     Fighting Instructions, 1530-1816, Sir Julian Corbett (NRS, 1905)

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